Piloto automático de Tesla hace a los autos más seguros, asegura la empresa; víctimas de choques dicen que mata

La familia Maldonado, de California, perdió a su hijo adolescente cuando un auto de Tesla chocó con su camioneta. Los Maldonado alegan que la función Autopilot tiene parte de responsabilidad por el siniestro.

Por Neal E. Boudette

En agosto de 2019, Benjamin Maldonado y su hijo adolescente regresaban de un torneo de fútbol por una autopista de California cuando un camión que iba enfrente de ellos bajó la velocidad. Maldonado encendió su direccional y se cambió al carril de la derecha. En segundos, su camioneta Explorer de Ford fue impactada por un Tesla Model 3 que viajaba a unos 96 kilómetros por hora en la función Autopilot.

Un video de seis segundos que captó el Tesla y los datos que registró muestran que ni Autopilot —el elogiado sistema de Tesla capaz de conducir, frenar y acelerar un auto por sí solo— ni el conductor bajaron la velocidad del vehículo sino hasta una fracción de segundo antes del accidente. Jovani Maldonado, de 15 años, quien iba en el asiento del copiloto y no tenía puesto el cinturón de seguridad, fue expulsado de la Ford y murió, según un informe policial.

Momentos previos al choque

Las imágenes del video y los datos recuperados del automóvil involucrado en el accidente muestran que ni el conductor del Tesla ni el sistema de piloto automático redujeron la velocidad del vehículo hasta justo antes del choque.

La presión del acelerador mide cuánto se presiona el pedal en términos porcentuales. Video y datos de Tesla proporcionados por Benjamin Swanson, abogado de la familia Maldonado. Por The New York Times

El accidente ocurrió a 6 kilómetros de la fábrica principal de autos de Tesla, y ahora es el motivo de una demanda en contra de la empresa. El incidente forma parte de una cantidad cada vez mayor de choques en los que ha estado involucrado el sistema Autopilot, los cuales han generado inquietud en torno a los problemas con esa tecnología y podrían poner en duda el desarrollo de sistemas similares por parte de productores automotrices rivales. Además, ahora que los coches realizan más tareas que antes hacían los humanos, el desarrollo de estos sistemas podría tener consecuencias significativas, no solo para los conductores de esos autos, sino también para otros conductores, peatones y ciclistas.

Tesla, fundada en 2003, y su director ejecutivo, Elon Musk, han sido audaces al desafiar a la industria automotriz, al atraer seguidores y clientes devotos y crear un nuevo estándar para los vehículos eléctricos que se ha convertido en la referencia de otras empresas consagradas. El valor de la empresa es superior al de la suma de varias automotrices grandes.

Sin embargo, los accidentes en los que está involucrado el sistema de piloto automático podrían amenazar la posición de Tesla y forzar a los reguladores a tomar medidas en contra de la empresa. La Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras de Estados Unidos tiene unas dos docenas de investigaciones activas sobre accidentes en los que está implicado Autopilot.

Desde 2016, al menos tres conductores de Tesla han muerto en accidentes en los que Autopilot no detectó obstáculos en el camino. En dos ocasiones, el sistema no frenó cuando unos semirremolques cruzaron la autopista. En la tercera, no reconoció una barrera de concreto. En junio, la agencia federal de seguridad en el tráfico divulgó una lista en la que mostraba que desde 2016 al menos diez personas habían perdido la vida en ocho accidentes en los que el Autopilot estaba en uso. Esta lista no incluye el accidente en el que murió Jovani Maldonado.

La credibilidad de Tesla ha recibido un golpe y algunos expertos en vehículos autónomos aseguran que es difícil no cuestionar otras aseveraciones de Musk y la empresa. Por ejemplo, Musk ha dicho varias veces que Tesla estuvo cerca de perfeccionar Full Self Driving, una tecnología que iba a permitir que los autos se condujeran solos en la mayoría de las circunstancias, un logro que está lejos de alcanzar, según otras empresas tecnológicas y automotrices.

Musk y Tesla no respondieron a varias solicitudes para ofrecer comentarios.

Autopilot no es un sistema de conducción autónoma. Más bien, es un paquete de software, cámaras y sensores que tienen como objetivo ayudar a los conductores y evitar accidentes al quedar a cargo de muchos aspectos de la conducción de un auto, incluso el cambio de carriles. Los ejecutivos de Tesla han asegurado que conducir será más seguro si estas funciones están bajo el control de computadoras porque los choferes humanos son propensos a cometer errores y distraerse, y provocan la mayoría de las 40.000 muertes de tránsito, aproximadamente, que ocurren cada año en Estados Unidos.

“Las computadoras no revisan su Instagram” mientras manejan

comentó el mes pasado el director de inteligencia artificial de Tesla, Andrej Karpathy, en un taller en línea sobre conducción autónoma.

Mientras Autopilot tiene el control del vehículo, los conductores se pueden relajar, pero en teoría no se pueden desconectar. En cambio, se supone que deben mantener las manos sobre el volante y los ojos en el camino, listos para tomar el control en caso de que el sistema se confunda o no logre reconocer objetos o escenarios peligrosos de tránsito.

Sin embargo, como no tienen mucho más que hacer que mirar al frente, algunos conductores parecen incapaces de resistir la tentación de distraerse mientras Autopilot está encendido. En Twitter y otros sitios, se han publicado videos donde aparecen conductores leyendo o durmiendo tras el volante de los Tesla.

Un accidente en 2018 en Mountain View, California, mató al conductor de un Tesla Model X cuando el Autopilot estaba activado.Credit…KTVU-TV, vía Associated Press

A menudo la empresa ha responsabilizado a los conductores de sus autos y en algunos casos los ha culpado de no mantener las manos en el volante y la vista en el camino al usar el Autopilot.

Sin embargo, la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte estadounidense, una agencia que ha hecho investigaciones sobre los accidentes en los que participó el Autopilot, ha mencionado que el sistema carece de salvaguardas para evitar su mal uso y no monitorea de manera efectiva a los conductores.

General Motors, Ford Motor y otras empresas automotrices ofrecen sistemas similares que usan cámaras para vigilar los ojos de los conductores y emiten advertencias cuando alejan la vista del camino. Después de algunas advertencias, el sistema Super Cruise de GM se apaga y le pide al conductor que tome el control.

El Autopilot no vigila los ojos del conductor y tan solo monitorea si las manos están en el volante. A veces, el sistema sigue operando aunque los conductores tengan las manos en el volante tan solo unos segundos.

“Este sistema de monitoreo es básicamente endeble porque es fácil de engañar y no monitorea todo el tiempo”, dijo Raj Rajkumar, un profesor de la Universidad Carnegie Mellon que se especializa en la tecnología de la conducción autónoma.

La revista Consumer Reports reportó en mayo que uno de sus ingenieros había podido encender el Autopilot de un Tesla y después pasarse al asiento trasero mientras el automóvil seguía en movimiento. Ese mismo mes, la Patrulla de Caminos de California aseguró que había arrestado a un hombre que se bajó del asiento del conductor de su Model 3 mientras estaba en marcha.

El Autopilot también se puede usar en las calles de la ciudad, donde las intersecciones, los peatones y el tráfico que fluye en distintas direcciones hace que conducir sea aún más complejo que en las carreteras. El Super Cruise de GM solo funciona en carreteras divididas.

Aún así, Musk ha defendido con frecuencia el Autopilot. La compañía ha citado estadísticas internas para asegurar que los automóviles que operan con su sistema de piloto automático activado tienen menos accidentes por kilómetro que otros automóviles. El jueves de la semana pasada escribió en Twitter que “los accidentes con el Autopilot son cada vez más raros”.

La Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras no ha obligado a Tesla a cambiar o desactivar el Autopilot, pero en junio declaró que le iba a exigir a las automotrices que informaran sobre los accidentes en los que estuvieran involucrados esos sistemas.

Tan solo este año, se han presentado varias demandas en contra de Tesla, entre ellas una en abril en un tribunal del estado de Florida que está relacionada con un accidente en Cayo Largo. Un Model S de Tesla que usaba Autopilot no logró detenerse en una intersección y se estrelló en una Tahoe de Chevrolet que estaba estacionada en el acotamiento: el accidente cobró la vida de Naibel Leon, de 22 años. En mayo, Darl Kyle, de 55 años, presentó otra demanda en California, porque sufrió lesiones graves en la columna vertebral cuando un Tesla en Autopilot chocó por detrás contra la vagoneta que conducía.

El choque que mató a Jovani Maldonado es un caso excepcional en el que el video y los datos del Tesla han estado disponibles. El abogado de la familia Maldonado, Benjamin Swanson, los obtuvo de Tesla y se los compartió a The New York Times.

Un altar dedicado a Jovani Maldonado en la casa de la familia MaldonadoCredit…Jim Wilson/The New York Times

Benjamin Maldonado y su esposa, Adriana Garcia, presentaron su demanda en el Tribunal Superior del condado de Alameda. Según su queja, el Autopilot contiene defectos y falló en reaccionar a las condiciones del tráfico. La demanda también nombra como acusados al conductor del Tesla, Romeo Lagman Yalung de Newark, California, y a su esposa, Vilma, quien es la dueña del vehículo y estaba en el asiento del copiloto.

Yalung y su abogado no respondieron a las solicitudes de comentarios. Él y su esposa, quienes no reportaron lesiones en el accidente, todavía no atienden la queja de la familia Maldonado en el tribunal.

En documentos judiciales, Tesla aún no responde a la acusación de que Autopilot tuvo un mal funcionamiento o es defectuoso. En correos a la firma de Swanson que se han presentado como documentos probatorios en el tribunal, un abogado de Tesla, Ryan McCarthy, comentó que el conductor era el responsable, no Tesla.

“La policía responsabilizó al conductor del Tesla —no al auto— por su falta de atención y por conducir a una velocidad peligrosa”, escribió McCarthy, quien no respondió a los correos electrónicos para ofrecer comentarios.

Maldonado trabaja para PepsiCo como repartidor de bebidas a negocios minoristas. La familia, integrada por otros dos hijos, vive en San Lorenzo, a unos 25 kilómetros al norte de Fremont.

Maldonado dijo a través de respuestas escritas que él y su esposa estaban demasiado devastados como para hacer una entrevista. “Estamos viviendo el día a día”, dijo. “Hay tanta tristeza interna. Paseamos en familia y tratamos de hacer cosas juntos, como ir a la iglesia. Hay un enorme vacío en la familia”.

Maldonado describió a su hijo como un estudiante de segundo año de secundaria al que le gustaba cantar y que planeaba ir a la universidad. Su sueño era convertirse en futbolista profesional y comprar una casa para sus padres. “Como cualquier muchacho agradecido, quería cuidar de sus padres como lo hicimos con él”, afirmó Maldonado.

Los datos y el video del automóvil ofrecen un panorama detallado del modo en que opera el Autopilot en los segundos previos al accidente. Los vehículos Tesla graban continuamente videos cortos desde las cámaras que apuntan hacia adelante. Si ocurre un accidente, el video se guarda de modo automático y se sube a los servidores de Tesla, comentó un representante de la empresa en correos electrónicos incluidos en los documentos probatorios que presentó Swanson.

El video que guardó el auto que conducía Yalung lo muestra rebasando vehículos por la derecha y la izquierda. Cuatro segundos antes del impacto, Maldonado encendió sus direccionales. Parpadearon cuatro veces mientras su Explorer estaba en su carril original. Un quinto parpadeo ocurrió cuando su camioneta estaba en ambos carriles. En los documentos judiciales, Maldonado mencionó que por el espejo retrovisor se percató de que el Tesla se estaba acercando con rapidez e intentó regresar a su carril.

En la mayor parte del video, el Tesla mantuvo una velocidad de 111 kilómetros por hora, pero justo antes del impacto aumentó un poco en el último segundo, a 112 kilómetros por hora, de acuerdo con los datos del auto.

Rajkumar, el experto de Carnegie Mellon, quien revisó el video y los datos por petición del Times, dijo que el Autopilot podría no haber frenado ante el movimiento de la camioneta Explorer porque las cámaras del Tesla estaban orientadas hacia el sol o se confundieron por el camión delante de la Explorer. El Tesla también estaba equipado con un sensor de radar, pero parece que no ayudó.

“Un radar habría detectado la camioneta y habría evitado el impacto”, dijo Rajkumar en un correo electrónico. “Por lo tanto, es probable que no se estén utilizando las salidas del radar”.

La camioneta de Maldonado se volteó y se estrelló contra una barrera, según el informe policial. Tenía destrozado el parabrisas, se le dobló el techo y el eje trasero se soltó. El Tesla tenía el techo doblado, el frente destrozado, el parachoques estaba parcialmente desprendido y el parabrisas fragmentado.

Jovani Maldonado fue encontrado boca abajo en el acotamiento de la autopista Interestatal 880, mientras se formaba un charco con su sangre.

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