Declarar viruela del mono una emergencia sanitaria mundial no es un motivo de pánico

Esta decisión de la OMS, aunque suene inquietante, no es una señal de que se avecinan cosas malas. Más bien, es una forma de evitar que la viruela del mono se convierta en una crisis global.


Los países que son miembros de las Naciones Unidas están obligados a reportar casos de enfermedades inusuales que tienen el potencial de convertirse en amenazas para la salud global. En mayo de 2022, más de una docena de países de Europa, las Américas y otras regiones del mundo que nunca antes habían tenido casos de viruela del simio comenzaron a informar casos dentro de sus fronteras.

En respuesta, el director general de la Organización Mundial de la Salud, Tedros Adhanom Ghebreyesus, convocó un comité de emergencia contra la viruela del mono para seguir la evolución de la situación. En la primera reunión del comité el 23 de junio de 2022, los miembros observaron que el “brote multinacional” podría estar estabilizándose ya que los recuentos de casos se habían estancado en varios países.

Sin embargo, después de que se diagnosticaron miles de casos más de viruela del simio en docenas de países en julio, quedó claro que el brote no se había estancado. El 23 de julio de 2022, Tedros declaró la viruela del simio una emergencia de salud pública de importancia internacional.

Como experto en salud global que se especializa en epidemiología de enfermedades infecciosas, no creo que la mayoría de la gente deba preocuparse por la viruela del mono. Esta decisión de la OMS, aunque suene inquietante, no es una señal de que se avecinan cosas malas. Más bien, es una forma de evitar que la viruela del mono se convierta en una crisis global.

El logo de la Organización Mundial de la Salud en la sede del grupo en Ginebra, Suiza.
El director general de la Organización Mundial de la Salud tiene el poder de declarar un evento como una emergencia de salud pública de interés internacional. Guilhem Vellut/Wikimedia Commons , CC BY

¿Qué es una emergencia de salud pública de importancia internacional (PHEIC)?

El Reglamento Sanitario Internacional es un conjunto de reglas que guían cómo la OMS y los estados miembros de las Naciones Unidas responden a las amenazas sanitarias emergentes.

Según las regulaciones actuales, el director general de la OMS puede declarar una “emergencia de salud pública de importancia internacional”, a menudo abreviada como PHEIC, cuando se cumplen tres criterios: la situación es un “evento extraordinario”, existe el riesgo de extenderse a otros países, y la situación podría “potencialmente requerir una respuesta internacional coordinada”.

Antes de la viruela del simio, solo cinco enfermedades habían sido designadas como PHEIC desde que la OMS comenzó a usar el término en 2005: la pandemia de influenza H1N1 en 2009; rebrotes de polio en Afganistán, Nigeria y Pakistán en 2014; la epidemia de ébola en Guinea, Liberia y Sierra Leona en 2014 y un brote de ébola en la República Democrática del Congo en 2019; la propagación del virus Zika en las Américas en 2016; y la pandemia de coronavirus en 2020. Si bien todos estos eventos fueron dignos de mención, solo la pandemia de coronavirus se convirtió en una catástrofe mundial.

Los EU y los países de Europa occidental están experimentando los brotes más grandes de viruela del mono, con un pequeño número de casos informados en la mayoría de los países del mundo al 20 de julio de 2022.

¿Por qué la viruela del mono es una emergencia de salud pública de interés internacional?

El director general de la OMS es la única persona que puede declarar una PHEIC, pero la decisión se basa en el asesoramiento del comité de emergencia designado. Después de que el comité de emergencia de viruela del simio se reuniera por segunda vez, el 21 de julio de 2022, publicó un informe que indica que “el brote de viruela del simio en varios países cumple con los tres criterios que definen una PHEIC”.

La rápida propagación del virus a más de 70 países fue evidencia del riesgo de una mayor propagación internacional. El comité expresó su preocupación sobre si las vacunas tendrían un precio razonable y se distribuirían equitativamente en ausencia de una respuesta internacional coordinada. Y estuvo de acuerdo en que había aspectos de la situación que eran “extraordinarios”, un término vago que no está definido en el Reglamento Sanitario Internacional.

Sin embargo, el comité no expresó un acuerdo unánime de declarar una emergencia de salud pública de interés internacional. Algunos miembros cuestionaron si una enfermedad que tiene una baja tasa de letalidad debería ser una PHEIC. A otros les preocupaba que una designación de PHEIC pudiera estigmatizar aún más a las comunidades LGBTQ, ya que hasta ahora la mayoría de los casos se han diagnosticado entre hombres que tienen sexo con hombres.

El voto del comité de emergencia se dividió: nueve en contra y seis a favor del estatus de PHEIC. Pero el director general Tedros optó por seguir adelante y declarar la viruela del simio una PHEIC.

¿Que pasa ahora?

El objetivo de una designación PHEIC es evitar que una enfermedad emergente se convierta en una crisis de salud mundial. La OMS tiene dos objetivos iniciales para la viruela del simio. Primero, para tratar de evitar que el virus comience a circular en poblaciones susceptibles donde actualmente no está presente. Y segundo, distribuir vacunas y medicamentos antivirales a los países y comunidades que más los necesitan.

Después de la declaración PHEIC, la OMS publicó un conjunto de recomendaciones temporales que pide a los países que trabajen más en la prevención de casos en las comunidades afectadas y en riesgo, para mejorar la atención clínica de las personas con viruela del simio y contribuir a la investigación de vacunas y tratamientos para la viruela del simio. Las recomendaciones también piden a los países que aconsejen a las personas infectadas y sus contactos directos que no viajen, excepto en situaciones urgentes, pero no imponen ninguna restricción a los viajes o el comercio internacional.

Finalmente, la OMS ha aconsejado que las personas que son miembros de comunidades en riesgo tomen medidas para protegerse del virus, pero no ha pedido un cambio de comportamiento en el público en general.

Una emergencia de salud pública de interés internacional es el nivel más alto de alerta en el Reglamento Sanitario Internacional, pero no es sinónimo de pandemia. El estado es una herramienta para proteger la salud de la población mundial y no una declaración de que ya se está produciendo una crisis mundial.

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